Il y a une confusion domaine de la traduction et de l’interprétation. Parfois, ces professionnels sont appelés sous  le terme générique «traducteurs», et sont soupçonnés d’être des linguistes capables de fournir toutes sortes de services linguistiques simplement parce qu’ils possèdent une connaissance très approfondie d’une langue étrangère. Cette hypothèse est non seulement incorrecte, mais en outre confond le niveau de formation et les compétences nécessaires pour travailler efficacement dans la traduction et l’interprétation.

Traducteurs et interprètes ont beaucoup en commun. Ils commencent tous deux leur vie comme linguistes, lorsqu’ils acquièrent des compétences dans une langue étrangère (s), soit par une formation officielle, ou bien  à la suite d’une éducation bilingue ou parfois même trilingue, ou bien du fait d’avoir grandi dans divers pays où plusieurs langues sont parlées. Beaucoup de ceux qui choisissent de se lancer dans une carrière de linguistes professionnels acquièrent une qualification professionnelle en traduction, interprétation, ou les deux – la simple capacité à parler une langue étrangère couramment ne suffit en général pas pour travailler dans ce domaine, et un traducteur qualifié ne peut pas automatiquement faire le travail d’un interprète, et vice versa. Bien qu’il soit possible de travailler en traduction et interprétation sans une qualification formelle dans ce domaine, il est moins fréquent et plus difficile à faire.

En dépit de leurs nombreuses similitudes, il existe une différence fondamentale entre ces deux formes de la communication interculturelle. La traduction s’articule autour de la parole écrite, tandis que l’interprétation est liée à la communication verbale.

Alors, en quoi le travail des traducteurs diffère t-il de celui des interprètes ?

Les traducteurs travaillent avec des textes écrits et ont (une quantité relative de) temps de réfléchir à leur travail, le  modifier et le réviser avant de décider s’il est satisfaisant et à le livrer avant une date convenue. Leur travail se fait en grande partie  sur un ordinateur, et donc ils peuvent travailler à partir de presque n’importe où – mais souvent depuis chez eux (dans le cas de traducteurs indépendants), ou dans un bureau (dans le cas des traducteurs en interne), et sont en mesure de consulter des textes de référence, si besoin est. Étant donné que les traducteurs travaillent souvent seuls car beaucoup travaillent de façon indépendante, cela peut être un travail très solitaire.

L’interprétation concerne la communication orale, les interprètes participent souvent à des conférences ou travaillent avec le secteur public (par exemple dans les tribunaux, les forces de police, et plus), mais aussi pour des clients privés qui sont souvent des personnes ayant besoin de services d’interprétation. Ils sont régulièrement soumis à des quantités importantes de pression, et, à la différence des traducteurs, une fois qu’ils ont délivré leur message dans la langue cible, ils ne peuvent pas retourner dans leur travail et de les modifier. Il est donc urgent pour eux d’obtenir les choses du premier coup. Interprètes, surtout interprètes de conférence, ont tendance à préparer leurs séances d’interprétation à l’avance pour s’assurer qu’ils comprennent le contexte de ce qu’ils interprètent. C’est un travail un peu plus social que de traduire, puisque les interprètes travaillent toujours aux côtés d’autres personnes.